L’innovation de rupture au service d’un nouveau paradigme énergétique : l’ARPA-E, un pari américain

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L’Advanced Research Project Agency-Energy (ARPA-E) est une agence créée en 2007 au sein du Département de l’énergie américain (DoE). Dans le sillage de la DARPA (Defense Advanced Research Project Agency ), elle se base sur la même philosophie de financement de projets de R&D très risqués mais pouvant mener à des innovations potentiellement révolutionnaires dans le domaine de l’énergie.

Malgré sa taille réduite et ses moyens relativement modestes, l’ARPA-E a d’ores et déjà réussi à s’imposer comme un véritable tremplin pour le développement et la commercialisation de technologies de rupture dans le domaine de l’énergie. De la capture de CO2 aux Smart Grids en passant par les électrocarburants, le stockage d’électricité, l’efficacité énergétique, etc., les investissements de cette agence ont véritablement accéléré l’émergence de technologies destinées à changer de paradigme énergétique. Grâce à son positionnement original, sa structure unique, son processus de sélection et de suivi très rigoureux, et sa capacité à faire collaborer de manière extrêmement efficace des entreprises (petites et grandes) avec des universités et des laboratoires de recherche nationaux, l’ARPA-E a permis aux entreprises ayant bénéficié de ce "label ARPA-E" d’attirer partenaires et investisseurs privés. Elle valide ainsi son rôle de transfert vers le marché de technologies a priori trop risquées et à un stade trop précoce pour obtenir des financements privés.

Le présent doucument se propose :
- d’expliquer les causes profondes ayant mené à la création d’une telle agence ainsi que son environnement direct au sein du DoE.
- de montrer ce qui fait la force et la spécificité de cette agence dans son organisation et dans ses activités quotidiennes (qui ne se limitent pas au financement de l’innovation).
- d’analyser en détail plusieurs projets lauréats.

Auteurs : JOSEPH Eliott
Ambassade de France aux Etats-Unis - 41 pages - 1/12/2012

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